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2017 será un año de desafíos para la astronomía, y en particular para el estudio de nuestro sistema solar y de la galaxia en que se encuentra. Con algo de suerte podría ser el año que logremos tener la primera fotografía de un agujero negro gracias a un proyecto internacional, el Event Horizon Telescope.

Un agujero negro será fotografiado en 2017

Vamos a contarte una historia que podría alcanzar un punto culminante en 2017, pero que se inició en 1971, cuando Martin Rees y Donald Lynden-Bell propusieron la hipótesis de que en el centro de la Vía Láctea, nuestra galaxia, debía existir un agujero negro supermasivo, al que bautizaron como Sagitario A*, para diferenciarlo del resto del sector central, conocido como Sagitario A, y para indicar que algo muy especial estaba pasando allí.

Los agujeros negros supermasivos suelen encontrarse en el centro de las galaxias y todavía no hay consenso entre los astrofísicos sobre cómo se originan, pero sí que podrían jugar un papel fundamental en la estabilidad de galaxias elípticas y en espiral, como la Vía Láctea.

Un agujero negro será fotografiado en 2017
La Vía Láctea

En 1974 los astrónomos Bruce Balick y Robert Brown, utilizando un interferómetro –un instrumento óptico que interfiere en la onda de luz, que en astronomía se ha utilizado para medir diámetros de estrellas y detectar planetas fuera del sistema solar–, confirmaron la existencia de Sagitario A*. Este fenómeno estelar tendría una masa equivalente a la de 4 millones de soles como el nuestro, y un diámetro de 45 UA, apenas un poco menor que el espacio ocupado por todo nuestro sistema solar (50). Recuerda que una UA, Unidad Astronómica, equivale a la distancia promedio entre la Tierra y el Sol (149.597.870,7 km).

En 2013, durante una conferencia internacional de astrofísica en el observatorio Steward de la Universidad de Arizona (Estados Unidos), se lanzó el proyecto Telescopio Horizonte de Evento (EHT, por sus siglas en inglés), que consistiría en realizar una “fotografía” del agujero negro supermasivo que se encuentra en el centro de nuestra galaxia.

Un agujero negro será fotografiado en 2017
En el centro de la galaxia se encuentra Sagitario A*

Las comillas vienen al caso porque, en primer lugar, no se trata de un telescopio, sino de una red de observatorios en todo el mundo, que enfocarán sus interferómetros para construir una imagen, la “fotografía”, de Sagitario A*. Toda la Tierra actuaría como un solo telescopio enfocado hacia el centro de nuestra galaxia.

Naturalmente, no se fotografía el agujero negro, no es posible, sino su contorno, el borde visible, conocido como horizonte de sucesos u horizonte de eventos, de ahí el nombre del proyecto.

Al crearse el EHT se pensó que la imagen se culminaría en  años, es decir, en 2018, pero es posible que se logre completar este año, y empiecen a surgir nuevos datos sobre estos misteriosos y fascinantes accidentes de nuestro universo.

Estamos cada vez más cerca de cosas insospechadas. Si te interesó este artículo, no dejes de leer lo que Hawking piensa de buscar vida alienígena y sobre estos agujeros.

Imágenes: Stuart Rankin, Aro RAVELOSON

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