Estamos seguros de que si hay algo que no imaginas era que en el desierto hubiera hielo. Sin embargo, en los desiertos cálidos y secos de la antigua Persia, alrededor del año 400 a.C., mucho antes de la invención de la electricidad, los ingenieros dominaron una tecnología para hacer y almacenar el hielo en el desierto durante el intenso verano. Se trata del Yakhchals, pequeñas fábricas persas con pozo de hielo. En Supercurioso te contamos cómo eran y cómo hacían hielo en el desierto.

¿Qué son los Yakhchals?yakhchals

Los Yakhchals de Irán son muy conocidos por su método de fabricación y almacenamiento de hielo en el desierto, utilizando únicamente la arquitectura para lograrlo. En persa «Yakh» significa hielo y «Chal» significa pozo: de modo que un Yakhchal significa literalmente «pozo de hielo.» Algunos historiadores han informado de que el uso de hielo de los Yakhchals para en enfriar las bebidas y los alimentos era común en Irán a finales del siglo XVII y, aún entrado el siglo XX, estos eran usados activamente. Tanto es así, que los Yakhchals se encuentran en casi todas las ciudades de Irán, han sido parte se sus paisajes desde hace muchísimo tiempo, generalmente en zonas donde el clima permite la congelación del hielo en invierno, o donde el hielo y la nieve podrían traerse de zonas montañosas cercanas.

Los Yakhchals son considerados antiguos «congeladores» con una forma de cono, que sobresale del suelo, y un espacio de almacenamiento subterráneo para hielo, comida y otros productos perecederos. El uso de espacios subterráneos se considera uno de los métodos convencionales en algunas zonas climáticas de Irán, y existen varias especies de espacios subterráneos para utilizar no solo la refrigeración, ¡sino también la calefacción!. Básicamente, los edificios se encuentran dentro de las rocas, y las rocas actúan como masa térmica.

Los Yakhchals eran públicos, por lo que toda la gente podía utilizar el hielo. Earnest Hostler escribió sobre el Yakhchal en Isfahan: «Había muchos Yakhchals en Isfahan, algunos de ellos eran para uso privado. A pesar de este hecho, los pobres podían usar el Yakhchal para hacer que el agua se enfriara. En todas las tiendas se conservaban sorbetes y frutas con hielo. Enormes trozos de hielo eran transportados por burros y se vendían por toda la ciudad. En Isfahan, la gente podía comprar hielo en el bazar o cerca del edificio del Yakhchal».

¿Cómo hacer hielo en el desierto?como hacer hielo en el desierto

Este método eficaz de almacenar el hielo en el desierto puede parecer complejo, pero en realidad era una técnica simple que todos podían permitirse. De acuerdo con los historiadores, la primera de estas estructuras cónicas surgió en algún momento alrededor del año 400 a.C., con una altura de 18 metros alzándose sobre el paisaje desértico. En el interior se puede encontrar una gran caverna subterránea, tan fría que empezarías a ver tu aliento, no importa cuánto calor haga en el exterior.

Pero la gran pregunta es: ¿cómo funcionan los Yakhchals? Si bien es fácil imaginar que, al encontrarse en un nivel subterráneo, la temperatura baja, no es tan sencillo entender cómo se consigue que el agua realmente se congele.

El hielo se genera durante el invierno, cuando todo el entorno es más propicio para la congelación. La gente cavaba un pozo profundo hacia el norte y, delante de él, construían un estanque cuadrado con una longitud de dieciséis a veinte metros y una profundidad de unos cuarenta o cincuenta metros. Después, cuando el agua que fluía en la cámara inferior de los canales subterráneos (conocidos como qanats), llegaba a un descanso, allí era congelada. Por las noches, se llenaban de agua y por las mañanas, cuando estaba completamente helada, se rompía el hielo y se almacenaban trozos de hielo en el estanque.

Picaban el hielo en trozos más pequeños y posteriormente volvían a llenar estos cuadros con agua fresca como antes y salpican agua con aspersores al atardecer para que los trozos de hielo se pegaran; después de 8 días, con el mismo proceso, conseguían hielo de 1,5 metros de grosor. El grado de congelación dependía de la temperatura y de la cantidad de nubes en el cielo, podían verter agua en mayor profundidad para congelar en las noches más cálidas, pero cuando el cielo estaba nublado, la profundidad era menor para congelar.

Gracias a la arquitectura y sus materiales de construcción, los Yakhchals tienen un mayor confort térmico, pues los edificios a la sombra de la tierra son capaces de tener su propio microclima único, independientemente del clima exterior.

Cuando llega el calor, es cuando entran en uso los Yakhchals. En la parte superior del mismo, hay una estructura similar a una chimenea destinada a embutir en el viento. Las paredes del cono están hechas de un material resistente al calor llamada sarooj, hecho de arena, arcilla, claras de huevo, cal, pelo de cabra y ceniza, y otra pared sería construida alrededor del Yakhchal para evitar que el sol penetre detrás de los materiales. De esta forma, el viento canalizado en la parte superior se enfriaría por el hielo en la parte inferior, y mantendría toda la estructura a una temperatura agradable y helada durante todo el verano.

La arquitectura tradicional de Irán está fuertemente ligada al clima y sus condiciones, por eso los Yakhchals son dignas representaciones de un muy buen trabajo arquitectónico. Los Yakhchals tienen una disposición inteligente que procede de la explotación de los grandes y macizos muros. Este tipo de arquitectura es poco conocida en occidente, pero debemos saber que hay mucho por aprender de las otras formas de hacer arquitectura y sus técnicas de construcción.

Pero no todo es color de rosa, aunque son muchas las construcciones de Yakhchals en Irán, estas parecen estar destinadas a desaparecer. A menos que se toman medidas de restauración y conservación los Yakhchals dejarán de existir. Hoy en día, en su interior están llenos de basura y cuerpos de animales, por lo que han llegado a deteriorarse gravemente.

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