Si eres de aquellos que adoran bañarse en ríos, mares o lagos, y pasaste temporadas largas en balnearios, en algún momento debes haber escuchado la orden de abandonar el agua al comenzar una tormenta eléctrica, y habrás terminado aburrido, observando la tormenta desde un lugar protegido, y tal vez preguntándote por qué los peces no se electrocutan. He aquí algunas posibles respuestas.

¿Por qué los peces no se electrocutan durante una tormenta?

Una de las cosas más impresionantes que se pueden vivir es contemplar una tormenta eléctrica cerca de una gran superficie de agua, una playa en el mar, un lago o un gran río, y debes haber escuchado sobre casos de bañistas que murieron impactados por un rayo mientras estaban en el agua.

¿No? Entonces aquí va uno: durante el verano de 2014 un rayo cayó en el mar en una playa de California, causando una muerte y al menos diez heridos. Sin embargo, no murió ningún pez. ¿Cuáles son las razones por las que los peces no se electrocutan?

Una posible respuesta la tiene la NASA, que ha realizado estudios sobre las descargas eléctricas monitorizadas en todo el planeta a través de satélites meteorológicos. Un estudio realizado en 2002 sobre la frecuencia global y la distribución de los rayos observados desde el espacio, determinó que de casi millón y medio de descargas eléctricas que se producen anualmente, sólo un 10% se produce en superficies acuáticas, es decir, que sólo uno de cada diez rayos caen en el mar.

Los rayos causan más de mil muertes al año en todo el mundo, y es natural que así sea, si consideramos la extraordinaria potencia de este fenómeno: una descarga normal puede ser de 300 millones de voltios y 30.000 amperios, suficientes para matar a una persona; entonces, ¿por qué no vemos peces muertos después de una tormenta eléctrica con rayos cayendo en un lago, o en el mar?

¿Por qué los peces no se electrocutan durante una tormenta?

Ésta podría ser la explicación: los peces estarían a salvo porque permanecen bajo el agua, a una profundidad donde no los alcanza el poder del rayo. Algunos estudios han determinado que las descargas eléctricas, gracias a la conductividad del agua, se distribuyen horizontalmente y no verticalmente, por lo que un pez sólo podría ser afectado si alguna parte de su cuerpo se encontrara fuera del agua, como sí sucede con los nadadores humanos.

Giles Sparrow, autor del libro Physics in Minutes, afirma que un modo de protegerse durante una tormenta eléctrica, si te sorprende en el agua, sería actuar como los peces y sumergirse, pero podría tratarse de una medida poco práctica: “Si permaneces en el agua debes intentar sumergirte, aunque es poco probable que alguien pueda aguantar la respiración el tiempo suficiente para evitar el peligro”.

Los peces en cambio sí, sí pueden permanecer mucho tiempo bajo el agua, no aguantando la respiración, y es por eso que la mayoría de los peces no se electrocutan cuando cae un rayo en el agua.

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Imágenes: Thanasis Papathanasiou, Peter Corbett

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