El tema de la salud y la enfermedad es de una complejidad y vastedad que no se detecta a primera vista, pues las connotaciones biológicas, sociológicas, filosóficas, políticas y religiosas –sólo por mencionar algunos aspectos– tienen derivaciones y estudios que podrían colmar una biblioteca (o más de un disco duro). Incluso se habla de que la enfermedad es «cultural».

En este artículo te hablaremos de las noticias más antiguas sobre algunas enfermedades que nos han acompañado desde antes del surgimiento de los imperios, y que en muchos casos aún siguen nosotros.

Las 7 enfermedades más antiguas conocidas

1. Tuberculosis

La presencia más antigua de esta enfermedad, no del todo confirmada, se encontró en huesos de homínidos en Turquía, con 500.000 años de antigüedad (nosotros, los homo sapiens, tenemos menos de 200.000). En humanos, el registro confirmado más antiguo se encontró en una excavación arqueológica en Israel: una mujer y dos niños con claras señales en los huesos de haber sufrido esta enfermedad. Los restos tienen una antigüedad de 9.000 años y serían una prueba de que la enfermedad no fue trasmitida a los humanos a través del ganado vacuno.

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Aunque algunos historiadores y biólogos estiman que esta enfermedad entre los humanos tendría entre 15 y 20.000 años, ésta podría ser mucho más antigua.

2. Tracoma

Es una inflamación del tejido conjuntivo causada por una bacteria, la Chlamidia trachomatis, que de no tratarse puede concluir en ceguera. Figuras célebres de la antigüedad como Horacio y Cicerón quedaron ciegos a causa del tracoma y la enfermedad fue descrita en papiros y por Hipócrates.

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Sin embargo, los restos más antiguos con esta enfermedad, 10.000 años, se encontraron en Australia: esqueletos de aborígenes en una región donde todavía esta enfermedad es muy frecuente.

3. Paludismo o malaria

Los registros más antiguos sobre esta enfermedad se remontan al 2700 a.C., en el texto chino Nei Ching (“Libro de la Medicina”), y ya entonces se proponía la artemisa para tratar las fiebres producidas por la malaria.

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Según el Wall Street Journal esta enfermedad podría ser la responsable de la muerte de la mitad de los seres humanos desde la edad de piedra.

4. Lepra

Cuando se habla de enfermedades antiguas es seguramente la primera patología que te viene a la mente, quizás por estar presente en la Biblia y también en textos egipcios del 1.500 a.C. Pero su registro más antiguo se encuentra en la India, en donde se encontraron restos óseos con esta enfermedad de 2500 a.C.

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Hasta principios del siglo XX los leprosos eran aislados en colonias por miedo a la infección, pero hoy en día hay vacunas y tratamientos efectivos para esta enfermedad.

5. Viruela

Sir Marc Armand Ruffer fue uno de los primeros en practicar la paleopatología; en 1921 publicó su libro Estudios de paleopatología en Egipto, en el que describe la presencia de viruela en tres momias, la más antigua con 3.500 años.

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Se cree que esta enfermedad causada por un virus podría tener unos 10.000 años de antigüedad y, junto con la peste bovina, es una de las dos patologías completamente erradicadas de la naturaleza por los seres humanos.

6. Cólera

Aunque fue catalogada por Hipócrates en el 400 a.C. como una de las enfermedades de su tiempo, se originó probablemente a orillas del Ganges, en la India.

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Es una enfermedad asociada al mal manejo del agua y a grandes concentraciones de población, por lo que las epidemias de esta enfermedad se fueron haciendo más frecuentes a partir del siglo XV de nuestra era.

7. Tifoidea o Tifus

En el 430 a. C., durante la Guerra del Peloponeso, los espartanos tuvieron un aliado imprevisto que los ayudó a derrotar a Atenas: una epidemia de tifoidea que asoló a esta ciudad. Es una enfermedad que sigue gozando de buena salud, con muchos miles de casos al año, aunque con una tasa de mortalidad más baja que en tiempos de la rivalidad entre Atenas y Esparta.

Vista de la Acrópolis en Atenas
Vista de la Acrópolis en Atenas

Quien la sufre presenta fiebre muy alta, dolores insoportables de cabeza, erupciones en todo el cuerpo y estados de delirio cerebral.

Como ves, algunas de las enfermedades que más humanos han liquidado, como la gripe, la peste o el sarampión, no han sido mencionadas, es porque éstas están asociadas a grandes concentraciones de población, características de los últimos mil años.

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Imágenes: Yale Rosen, Community Eye Health, Bruno Bucci, ReSurge International, Pan American Health Organization-PAHO / World Health Organization-WHO, Wellcome Images, Galería de Faustino, tutincommon

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